协议是一组规则。Internet 协议包含若干组规则,用于管理网络中计算机内部及其之间的通信。协议规范定义了交换报文的格式。通过邮政系统邮寄信件时也要使用协议。协议中有一部分指定了需要在哪里填写信封上的投递地址。如果投递地址填写的位置错误,就无法投递信件。

时间对于数据包的可靠传输非常重要。协议要求报文在特定时间间隔内送达,这样计算机才不会无限期地等待可能已经丢失的报文。系统在数据传输过程中会维护一个或多个计时器。如果网络不符合时序规则,协议还会发起备选操作。

协议的主要功能如下:

连接到 Internet 的设备和计算机使用名为 TCP/IP 的协议簇来相互通信。传输信息最常用的两个协议是 TCP 和 UDP,如图所示。

在网络设计中,必须决定要使用的协议。一些协议是私有协议,只能用于特定设备,而另一些协议则是开放式标准,可用于各种设备。