数据网络的复杂性、用途和设计在不断发展。计算机网络可通过以下具体特征来辨别:

不同类型的网络有不同的描述性名称。独立的网络通常覆盖一个地域,向同一个组织结构内的用户提供服务和应用程序。这种类型的网络称为局域网 (LAN)。局域网可以由多个本地网络组成。

局域网中的所有本地网络都位于一个管理控制组中。此组执行该网络的安全和访问控制策略。就此而言,“本地”一词指的是本地一致的控制而非相互间物理位置接近。局域网中的设备可能在物理位置上接近,但并不要求如此。

局域网可以小到安装在家庭或小型办公室中的单个本地网络。随着时间的推移,现在局域网的定义已经发展为相互连接的本地网络,包括安装于多幢大楼和多个地点的数百台设备。