计算机是按照一系列指令来对数据进行处理的电子机器。第一台计算机的体积足有一间房屋大小,搭建、管理和维护需要好几组人马。现在的计算机系统速度呈指数级增长,体积却只是原始计算机的零头而已。

计算机系统由硬件和软件组件组成。硬件是物理设备,包括机箱、存储器、键盘、显示器、线缆、扬声器和打印机等等。软件系统包括操作系统和应用程序。操作系统指示计算机操作,包括识别、访问和处理信息等。应用程序则执行各种功能。程序与程序之间的差异可能很大,具体取决于访问或生成信息的类型。例如,结算支票簿的指令与在 Internet 上模拟现实世界的指令截然不同。