租用线路提供永久专用带宽,广泛用于楼宇 WAN。 它们已成为传统的连接选择,但有许多缺点。 一个缺点就是客户付费使用具有固定带宽的租用线路。 然而,WAN 流量通常是变化的,某些功能未加以使用。 此外,每个端点都需要单独占用路由器上的一个物理接口,而这会增加设备成本。 对租用线路的任何改动通常都需要运营商人员现场实施。

帧中继是一种在 OSI 参考模型的物理层和数据链路层工作的高性能 WAN 协议。 与租用线路不同,帧中继只需要一条到帧中继提供商的接入电路就可以与连接到相同提供商的其他站点通信。 任意两个站点之间的带宽都可以是不同的。

帧中继是由 Sprint International 的工程师 Eric Scace 发明的,是 X.25 协议的简化版,起初用于综合业务数字网络 (ISDN) 接口。 如今,在其他各种网络接口上也得到了广泛应用。 当 Sprint 首次在其公共网络中采用帧中继时,他们使用的是 StrataCom 交换机。 1996 年思科对 StrataCom 的收购标志着思科进入运营市场。

网络提供商实施帧中继以支持 WAN 中 LAN 之间的语音和数据流量。 每个最终用户都享有一条到帧中继节点的专用线路(或租用线路)。 帧中继网络处理对所有最终用户透明而又频繁变化的路径上的传输。 如图所示,帧中继使用到提供商的一条接入电路提供一个解决方案,以支持多个站点之间的通信。

过去,帧中继作为一种 WAN 协议得到广泛使用,因为相比专用租用线路,其价格比较低廉。 此外,在帧中继网络中配置用户设备非常简单。 通过配置客户端设备 (CPE) 路由器或其他设备使之与服务提供商的帧中继交换机通信,即可建立帧中继连接。 服务提供商负责配置帧中继交换机,这有助于最大限度地减少最终用户的配置任务。