与电路交换相反,分组交换将流量数据分割成数据包,在共享网络上路由。 分组交换网络不需要建立电路,它们允许许多节点对通过同一信道通信。

数据包交换网络 (PSN) 中的交换机将根据每个数据包中的编址信息确定发送数据包必须通过的链路。 以下是用于此链路决定的两种方法:

由于交换机之间的内部链路由许多用户共享,因此数据包交换的成本低于电路交换。 但是,数据包交换中的延迟(延时)和延时变化(抖动)大于电路交换网络。 这是因为链路是共享的,数据包必须被某台交换机完全收到,才可继续传输到下一台交换机。 尽管延时和抖动是共享网络与生俱来的特性,但现代技术可以在这些网络上实现令人满意的语音传输乃至视频通信。

单击图中的“播放”按钮,查看数据包交换的示例。 在动画中,SRV1 正在向 SRV2 发送数据。 当数据包穿过提供商网络时,它将到达第二台提供商交换机。 之后,会将此数据包添加到队列中,在队列中的其它数据包都转发之后再转发该数据包。 最后,数据包到达 SRV2。