VLAN 用于分段交换网络。 第 2 层交换机(例如 Catalyst 2960 系列),可以由网络专家配置为拥有 4,000 多个 VLAN 的交换机。 然而,由于第 2 层交换机的 IPv4 和 IPv6 功能非常有限,所以无法执行路由器的路由功能。 虽然第二层交换机正获得更多的 IP 功能(例如执行静态路由),但这些交换机却无法支持动态路由。 由于这些交换机上可能具有大量 VLAN,因此仅有静态路由还不够。

因为 VLAN 是广播域,所以如果没有路由设备的参与,不同 VLAN 上的计算机就无法通信。 任何支持第 3 层路由的设备(例如路由器或多层交换机),都可以用于执行必要的路由功能。 无论使用何种设备,使用路由将网络流量从一个 VLAN 转发至另一个 VLAN 的过程统称为 VLAN 间路由。