在讨论网络时会涉及许多关键结构以及与性能相关的特征:拓扑、速度、成本、安全性、可用性、可扩展性和可靠性。

思科路由器和思科交换机有许多相似之处。 它们都支持类似的模式化操作系统、类似的命令结构和许多相同的命令。 交换机和路由器之间的一个明显区分功能是各自支持的接口类型不同。 一旦两个设备上配置了接口,就需要使用相应的 show 命令来验证接口是否处于工作状态。

路由器的主要目的在于连接多个网络,并将数据包从一个网络转发到下一个网络。 这表示路由器通常都有多个接口。 每个接口都是不同 IP 网络的成员或主机。

Cisco IOS 使用称为“管理距离 (AD)”的术语来确定安装到 IP 路由表中的路由。 路由表是一个由路由器获知的网络列表。 路由表包含其自身接口的网络地址(直连网络)和远程网络的网络地址。 远程网络是只能通过将数据包转发至其他路由器才能到达的网络。

远程网络可以通过两种方式添加到路由表中:由网络管理员手动配置静态路由,或者通过实施动态路由协议实现。 静态路由的开销小于动态路由协议;但如果拓扑结构经常发生变化或不稳定,则静态路由将需要更多的维护工作。

动态路由协议能够自动调整以适应网络变化,无需网络管理员干预。 动态路由协议要求更多的 CPU 处理工作,并且还需要使用一定量的链路资源用于路由更新和通信。 在许多情况中,路由表同时包含静态和动态路由。

路由器主要在第 3 层(网络层)做出转发决定。 但是,路由器接口将参与第 1 层、第 2 层和第 3 层。 第 3 层 IP 数据包将封装到第 2 层数据链路帧中,并编码为第 1 层中的位。 路由器接口参与与其封装相关联的第 2 层进程。 例如,路由器的以太网接口会像 LAN 内的其他主机一样参与 ARP 过程。

Cisco IP 路由表并不是一个平面数据库。 路由表实际上是一个分层结构,在查找路由并转发数据包时,这样的结构可加快查找进程。

IPv6 路由表的组件非常类似于 IPv4 路由表。 例如,它是使用直连接口、静态路由和动态获取的路由填写的。