大多数用户并不清楚自己的网络上或互联网上存在许多路由器。 用户只希望能够访问网页、发送电子邮件、和下载音乐,而不管访问的服务器是在自己的网络上还是在另一网络上。 但网络工程师知道,负责在网络间将数据包从初始源位置转发到最终目的地的,正是路由器。

一台路由器可以连接多个网络,也就是说,它具有多个接口,而每个接口属于不同的 IP 网络。 当路由器从某个接口收到 IP 数据包时,它会确定使用哪个接口来将该数据包转发到目的地。 路由器用于转发数据包的接口可能是最终目的地,也可能是与用于到达目的网络的另一路由器相连的网络。

在图 1 的动画中,路由器 R1 和 R2 负责从一个网络接收数据包,并将数据包转发到位于另一个网络中的目的网络。

路由器连接的每个网络通常需要单独的接口。 这些接口用于连接局域网 (LAN) 和广域网 (WAN)。 LAN 通常为以太网络,其中包含各种设备,如 PC、打印机和服务器。 WAN 用于连接分布在广阔地域中的网络。 例如,WAN 连接通常用于将 LAN 连接到 Internet 服务提供商 (ISP) 网络。

注意,图 2 中的每个站点都要求使用路由器以互连到其他站点。 即使是家庭办公室也要求使用路由器。 在该拓扑中,位于家庭办公室中的路由器是一种专用设备,可以为家庭网络执行多种服务。