传输层必须能够划分和管理具有不同传输要求的多个通信。 例如,假设一名用户使用终端设备连接到网络。 用户在收发电子邮件和即时消息、查看网站的同时进行 IP 语音 (VoIP) 电话呼叫。 尽管可靠性要求不同,这些应用程序仍将同时通过网络发送和接收数据。 此外,电话呼叫的数据不会传送到 Web 浏览器上;同样,即时消息的内容也不会显示在电子邮件中。

至于可靠性,用户要求电子邮件完整接收、网页全部显示,这些信息才能视为有用。 在加载电子邮件或网页时稍微延迟通常是可接受的,只要最终结果完整且正确地显示。 在本例中,网络管理丢失信息的重发或替换,直到所有内容已接收并正确组装后才会显示最终结果。

相比之下,在电话交谈的过程中偶尔丢失小部分内容是可以接受的。 即使几句话的一小部分丢失,其中一方可以从谈话背景推断出缺少的音频,或者要求对方重复说过的话。 如果是由网络负责管理和重新发送丢失的数据段,则更便于处理引起的延迟。 在此例中,由用户而不是网络来管理丢失信息的重发或替换工作。

如图所示,为使 TCP 和 UDP 管理具有不同要求的这些同时会话,基于 TCP 和 UDP 的服务必须跟踪各种应用程序通信。 为了区分每个应用程序的数据段和数据报,TCP 和 UDP 协议中都有标识应用程序的唯一报头字段, 这些唯一标识符就是端口号。