网络层的另一个作用是在主机之间转发数据包。 主机可以将数据包发送至:

源(或发送)设备 IP 地址和子网掩码的组合以及目的设备的 IP 地址和子网掩码确定了数据包是发送给本地主机还是远程主机。

在家庭或企业网络,您可能有若干通过中间设备(LAN 交换机和/或无线接入点 (WAP) 等)互联的有线或无线设备。 这种中间设备在本地网络上的本地主机之间提供互联服务。 本地主机可以互相访问和共享信息,无需任何附加设备。 如果主机发送数据包到与主机设备配置有相同 IP 网络的设备,则数据包仅是转发出主机接口,然后经过中间设备即可直接到达目的设备。

当然,在大多数情况下我们希望的设备不仅仅能够连接本地网段,还希望连接其他家庭、企业和 Internet。 位于本地网段外的设备称为远程主机。 如果源设备发送数据包到远程目的设备,则需要借助路由器和路由。 路由是确定到达目的之最佳路径的过程。 连接到本地网段的路由器称为默认网关