IP 通常被称为不可靠或尽力交付协议。 这并不意味着 IP 有时工作正常,有时无法正常工作,也并不意味着它是较差的数据通信协议。 不可靠仅仅表示 IP 不具备管理和恢复未送达数据包或已损坏数据包的能力。 这是因为,在根据传输位置信息传输 IP 数据包时,该数据包不包含可以经过处理以通知发送方信息交付是否成功的消息。 数据包报头中没有用于追踪数据包传输顺序的同步数据。 也没有使用 IP 传输数据包的确认信息,因此,没有错误控制数据来追踪数据包是否完好无损。 传送到时,数据包可能已经损坏或顺序错乱,或者根本就没有传送成功。 根据 IP 报头中提供的信息,如果发生此类错误,数据包也不能重新传输。

如果数据包顺序错乱或丢失导致应用程序使用数据时出现问题,则上层服务(如,TCP)必须解决这些问题。 这让 IP 可以非常有效地发挥作用。 如果 IP 中有可靠性开销,那么不需要连接或可靠性的通信就会遭受该开销引起的带宽消耗和延迟。 在 TCP/IP 协议簇中,传输层可以在通信中使用基于可靠性需求的 TCP 或 UDP。 让传输层进行可靠性决策可以让 IP 更具适应性,能更好地适应不同的通信类型。

图中所示为 IP 通信示例。 面向连接的协议,例如 TCP,需要交换控制数据来建立连接。 为了维护连接信息,TCP 还要求 PDU 报头中包含其他字段。