网络层的作用是在主机之间传输数据包,同时尽可能降低对网络造成的负担。 网络层并不关心,甚至根本不知道数据包内所包含的通信类型。 IP 是无连接协议,这意味着发送数据前没有创建专用的端到端连接。 无连接通信概念类似于不事先通知收件人就邮寄信件。

如图 1 所示,邮政服务使用信件上的信息将其发送给收件人。 信封上的地址并不包括以下信息,如,收件人是否存在,信件是否到达,或者收件人是否能够阅读信件。 事实上,邮政服务并不知晓传递的数据包的内容信息,因此无法提供任何错误纠正机制。

无连接数据通信的工作原理与此相同。

IP 是无连接协议,因此,转发数据包前,并不需要初步交换控制信息来创建端到端连接。 IP 也不需要协议数据单元 (PDU) 报头中包含其他字段来维持建立的连接。 此过程显著降低了 IP 的开销。 但是,由于没有预先建立端到端连接,发送数据包时,发送方不知道目的设备是否存在和正常运行,同时发送数据包时,也不会知道目标设备是否接收数据包,或者,目标设备是否可以访问并读取数据包。 图 2 为无连接通信示例。