理论上来说,可以将一次通信的内容(如音乐视频或电子邮件消息)作为一大块连续的高容量比特流,通过网络从源发送到目的地。 但如果真以这种方式传输消息,那就意味着在传输此数据期间,同一个网络中的其它设备都不能发送或接收消息。 这种大型数据流会导致严重的延迟。 而且,一旦互联网络基础架构中有一条链路在传输期间出现故障,那么整个消息都会丢失,必须全部重传。

所以,更好的办法是先将数据划分为更小、更易于管理的片段,然后再通过网络发送。 将数据流划分为较小的片段称为分段。 消息分段主要有两个优点:

使用分段和多路复用在网络上传输消息的弊端是提高了该过程的复杂程度。 试想一下,这就如同您要邮寄一封 100 页的信件,但每个信封里只能装一页纸。 填写地址、贴邮票、邮寄、收信和打开全部 100 个信封的过程对发信人和收信人而言都很耗费时间。

在网络通信中,每个消息段也必须经过类似的过程才能确保其到达正确目的设备并重新组装成原始消息的内容(如图 2 所示)。

整个网络中各种类型的设备都要协同工作才能确保消息片段稳定可靠地到达其目的设备。