就像人际交往一样,多种网络和计算机协议也必须进行互动和协同工作以成功完成网络通信。 执行某种通信功能所需的一组内在相关协议称为协议簇。 协议簇由主机和网络设备在软件、硬件或同时在这两者中实施。

要形象地表现协议簇中的协议如何互动,最佳方法之一就是将这种互动看成一个堆栈。 协议栈展示了协议簇中的单个协议是如何实施的。 协议显示为分层结构,每种上层服务都依赖于其余下层协议所定义的功能。 协议栈的下层负责通过网络传输数据和向上层提供服务,而上层则负责处理发送的报文内容。 如图所示,我们可以使用分层结构来描述面对面通信的示例中出现的活动。 底层是物理层,两人都可以通过声音说出词语。 第二层是规则层,两人同意用通用语言交谈。 最高层是内容层,包含实际说出的词语。 这就是通信的内容。

假使我们亲眼目睹这场谈话,实际上不会看到漂浮在空中的层。 我们使用的层是一个模型,方便我们分解一项复杂任务并描述其工作原理。