网络可以复杂到通过 Internet 来连接设备,也可以简单到直接将两台计算机用一根电缆连接,或者是介于这两种之间。 不同网络的规模、形状和功能都存在很大差异。 然而,只是完成终端设备之间的物理连接并不足以实现通信。 为了进行通信,设备必须要知道“如何”通信。

人们使用许多不同的通信方式来交流观点。 但是,不管选择何种方式,所有通信方式都有三个共同要素。 第一个要素是消息来源,或称发送方。 消息来源是需要向其他人或设备发送消息的人或电子设备。 第二个通信要素是消息的目的地址的或接收方。 目的地址接收并解释消息。 第三个要素称为通道,包括提供消息传送途径的介质。

通信是以需要从源地址发送到目的地址的消息或信息开始的。 无论是面对面通信还是通过网络通信,消息的发送都是由被称为协议的规则来管理的。 不同类型的通信方式,会有不同的特定协议。 在日常的个人通信中,通过一种介质(如电话)通信时采用的规则不一定与使用另一种介质(如邮寄信件)时的协议相同。

例如,如图 1 所示,两个人正在面对面进行通信。 在通信之前,他们必须就如何通信达成一致。 如果通信要使用语音,他们首先必须商定使用哪种语言。 接着,当他们有消息需要共享时,必须把此消息转化成对方可以理解的格式。 例如,如果某人使用英语,但使用的句子结构不好,消息就很容易遭到误解。 这些任务中每一个都描述了完成通信所使用的协议。 如图 2 所示,对于计算机通信来说也是如此。

试想一下,规范世界上现存的所有通信方法需要多少种不同的规则或协议。