通过动态主机配置协议 (DHCP) 服务,网络中的设备可以从 DHCP 服务器中获取 IP 地址和其他信息。 该服务自动分配 IP 地址、子网掩码、网关以及其他 IP 网络参数。 这称为动态寻址。 动态寻址的替代选项是静态寻址。 在使用静态寻址时,网络管理员在网络主机上手动输入 IP 地址信息。

DHCP 协议允许主机在连入网络时动态获取 IP 地址。 主机连入网络时,将联系 DHCP 服务器并请求 IP 地址。 DHCP 服务器从已配置地址范围(也称为“地址池”)中选择一条地址,并将其临时分配(租)给主机一段时间。

在较大型的本地网络中,或者用户经常变更的网络中,地址分配优先选用 DHCP。 新用户可能携带了笔记本电脑需要连接;其他用户可能必须连接新工作站。 与由网络管理员为每台工作站分配 IP 地址的做法相比,采用 DHCP 自动分配 IP 地址的方法更有效。

但是 DHCP 分配的地址并不是永久性地址,而是在某段时间内临时分配给主机的。 如果主机关闭或离开网络,该地址就可返回池中供再次使用。 这一点特别有助于在网络中进进出出的移动用户。 因此,用户可以自由换位,并随时重新连接网络。 无论是通过有线还是无线局域网,只要硬件连通,主机就可以获取 IP 地址。

在 DHCP 协议下,您可以在机场或者咖啡店内使用无线热点来访问 Internet。 当无线设备进入热点区时,设备 DHCP 客户端会通过无线连接联系本地 DHCP 服务器,DHCP 服务器将为设备分配一个 IP 地址。

如图所示,当运行 DHCP 服务软件时,很多类型的设备都可以成为 DHCP 服务器。 在大多数中型到大型网络中,DHCP 服务器通常都是基于 PC 的本地专用服务器。 在家庭网络中,DHCP 服务器通常位于本地路由器,将家庭网络连接到 ISP。 本地主机直接从本地路由器接收 IP 地址信息。 本地路由器从 ISP 的 DHCP 服务器接收 IP 地址。

由于任何连接到网络上的设备都能接收到地址,因此采用 DHCP 会有一定的安全风险。 这一风险使得物理安全性成为是否使用动态或手动寻址的决定性因素。 动态和静态寻址在网络设计中都占有一席之地。 很多网络都同时采用 DHCP 和静态地址分配方式。 DHCP 用于一般用途的主机,例如最终用户设备;静态寻址用于网络设备,例如网关、交换机、服务器和打印机。