DNS 协议采用分层系统创建数据库以提供名称解析。 该结构类似于一棵倒置的树,树根位于顶部,而枝干位于底部(请参见图示)。 DNS 使用域名来划分层次。

域名结构被划分为多个更小的受管域。 每台 DNS 服务器维护着特定的数据库文件,而且只负责管理 DNS 结构中那一小部分的“域名-IP”映射。 当 DNS 收到的域名转换请求不属于其所负责的 DNS 区域时,该 DNS 服务器可将请求转发到与该请求对应的区域中的 DNS 服务器进行转换。

注意:DNS 具有可扩展性,这是因为主机名解析分散于多台服务器上完成。

不同的顶级域有不同的含义,分别代表着组织类型或起源国家/地区。 请参见如下顶级域名实例:

顶级域名下层为二级域名,二级域名下层还有其他更低级的域名。 每个域名的组成都是按照层级树由上而下的顺序排列。 例如,如图所示,根域名服务器可能并不知道电子邮件服务器 (mail.cisco.com) 记录的位置,但是它仍会把顶级域名中的 .com 保存在域名记录中。 .com 域中的服务器中也可能没有 mail.cisco.com 的记录,但这些服务器同样会保存域名记录。 由此,cisco.com 域中的服务器就可以拥有域名 mail.cisco.com 的记录(精确的 MX 记录)。

DNS 依靠这些分布式服务器构成的体系结构来存储和维护资源记录。 这些资源记录列出了服务器可以解析的域名以及同样可以处理解析请求的备用服务器。 如果指定服务器中有与其域级别相对应的资源记录,则该服务器可以称为这些记录的主域名服务器。 例如,对于 mail.cisco.com 记录而言,它位于比 cisco.netacad.net 更高层级的服务器(即 cisco.com 域中的服务器)上。因此,cisco.netacad.net 域中的某个域名服务器就不是 mail.cisco.com 记录的主域名服务器。