在客户端-服务器模型中,请求信息的设备称为客户端,而响应请求的设备称为服务器。 客户端进程和服务器进程都处于应用层。 客户端首先向服务器发送数据请求,服务器通过发送一个或多个数据流来响应客户端。 应用层协议规定了客户端和服务器之间请求和响应的格式。 除了实际数据传输外,数据交换过程还要求用户身份验证以及要传输的数据文件的标识。

客户端服务器网络的一个示例是使用 ISP 的电子邮件服务来发送、接收和存储电子邮件。 家用计算机的电子邮件客户端向 ISP 的电子邮件服务器请求所有未读邮件。 随后服务器向客户端发送被请求的电子邮件进行响应。

数据流方向一般被认为是从服务器流向客户端,但也有数据始终从客户端流向服务器。 在两个方向上的数据流可以是相等的,也可以不等,甚至从客户端到服务器的数据流可以大于从服务器到客户端的数据流。 例如,客户端可以向服务器传输要存储的文件。 如图所示,从客户端到服务器的数据传输称为上传;而从服务器到客户端的数据传输则称为下载。