所有连接到网络并直接参与网络通信的计算机都属于主机或终端设备。 主机可以在网络上发送和接收消息。 在现代网络中,终端设备可以用作客户端、服务器或同时用作两者。 计算机上安装的软件决定了计算机扮演的角色。

服务器是安装了特殊的软件,可以为网络上其他主机提供信息(例如电子邮件或网页)的主机。 每项服务都需要单独的服务器软件。 例如,主机必须安装 Web 服务器软件才能为网络提供 Web 服务。

客户端是安装了特殊的软件,可向服务器请求信息以及显示所获取信息的计算机主机。 Web 浏览器(例如,Internet Explorer)是典型的客户端软件。